quarta-feira, 21 de outubro de 2015

A 21 de Outubro de 1886 - Nasce Eugene Burton Ely

O piloto Ely festejado depois do pouso histórico


Eugene Ely com o seu"Curtiss": a 1ª aterragem de um avião num navio de guerra em 18 de Janeiro de 1911.


O "USS Birmingham", de onde o piloto Eugene Burton Ely decolaria seu pequeno avião Curtiss em 14 de novembro de 1910: a primeira decolagem de um navio de guerra em todos os tempos.


Eugene Burton Ely, pioneiro da aviação americano, nasceu em Williamsburg, Iowa, no dia 21 de Outubro de 1886. Morreu em Augusta, Geórgia, em 19 de Outubro de 1911.
Passou a infância e a adolescência em Davenport e frequentou a Iowa State University, tendo-se diplomado em 1904. Após a licenciatura, mudou-se para São Francisco, onde foi vendedor e esteve muito activo nas primeiras corridas de automóveis. No início de 1910, foi para Portland, conseguindo um emprego como mecânico na empresa de E. Henry Wemme, especializada em automobilismo e aviação.
Pouco depois, Wemme comprou um avião Glenn Curtiss, um dos primeiros biplanos com motor de quatro cilindros. Foi incapaz, no entanto, de o fazer funcionar. Ely, acreditando que voar era tão fácil como conduzir um automóvel, ofereceu-se para tentar. Acabou por ter um acidente e, sentindo-se responsável, comprou a aeronave de Wemme. Alguns meses depois, já a tinha reparado e aprendido a pilota-la.
Voou intensamente na área de Portland, indo a Winnipeg para participar numa exposição. Em Minneapolis, Minnesota – em Junho de 1910 – encontrou-se com o próprio construtor Glenn Hammond Curtiss, para o qual começou a trabalhar como piloto de exibições.
Em Outubro de 1910, Ely e Curtiss associaram-se ao capitão Washington Chambers, que tinha sido nomeado pelo secretário da Marinha para estudar usos militares da aviação, na área naval. Isto levou a duas experiências conduzidas por Eugene Ely. Foi o primeiro piloto a levantar voo de um navio em 14 de Novembro de 1910. O navio era o cruzador USS “Birmingham”, ancorado em Hampton Roads, no qual foi improvisada uma rampa para as descolagens. Pousou numa praia de Willoughby Spit, depois de um voo de 5 minutos. Em 18 de Janeiro de 1911, a bordo de umCurtiss modelo D IV, tornou-se também o primeiro piloto a aterrar num navio ancorado. Descolara da pista de corridas de Tanforan e aterrou no USS “Pennsylvania” ma baía de São Francisco.
Eugene Ely faleceu em 19 de Outubro de 1911, quando o avião que pilotava se despenhou durante um evento de aviação.
Em 1933, foi condecorado postumamente pelo presidente Roosevelt, com a medalha Distinguished Flying Cross, em reconhecimento da sua contribuição para a aviação naval. Foi dado o seu nome a uma exposição de antigas aeronaves, na Norfolk Naval Air Station. Um marco de granito, em Newport News, frente às águas onde aconteceu o histórico voo de 1910, recorda a «contribuição de Eugene Ely para a aviação militar naval».